外联网更像一个“WiFi广播”,你的手机或平板电脑连上这个“广播”,就可以接收它的节目,但如果要回复信息什么的,对不起,做不到一一至少现在做不到

互联网在中国的城市中正在成为一种生活必需品,享用互联网服务已经和使用水电一样理所当然。

不过受自然环境和经济水平限制,在很多地方,基础网络运营商的网络并没有进入到千家万户。据统计,目前全球仍有超过三分之二的人口,无法享受到快速稳定的固定网络服务。

那么,能不能改变网络服务的提供方式,比如搭建一个覆盖全球的无线网络,一次性解决所有的问题?

虽然有些不可思议,但一家美国公司正打算这么干。

卫星免费WiFi计划

这家名为媒体发展投资基金(MDIF)的公司发起了一个“外联网”项目,计划在2015年6月前向近地轨道发射超过150颗立方体微型卫星以搭建一个覆盖全球的无线网络。

如果仅考虑项目的结果,这将是一个绝妙的主意。试想—下,无论你站在世界的哪个角落,只要拿出手机或平板电脑,都能连接上互联网,甚至,你还不需要为这项服务付费。

但这个被外界称为“全球免费WiFi”的外联网项目,真如想象中美好吗?

先来看看MDIF是如何搭建这个网络的。按照描述,150多颗立方体卫星只是外联网项目的一部分,要搭建全球无线网络,还需要地面基站的辅助。

这意味着,它并不能被简单定义成“全球免费WiFi”,因为如果没有基站的“落地”,它将接收不到反馈信息。数据信息只能先从基站发送到卫星,再从卫星发送到无数的电子终端,这个过程并不可逆,而传统意义上的WiFi,则是一个可双向流通的网络技术。

形象一点的解释,外联网更像一个“WiFi广播”,你的手机或平板电脑连上这个“广播”,就可以接收它的节目,但如果要回复信息什么的,对不起,做不到

至少现在做不到。

经济与技术可行性低

外联网另外一个被忽视的问题,是它的经济可持续性。

外联网所使用的立方体卫星,是一个10立方厘米的立方体,重约1千克,造价很低廉,只需要3000元人民币左右。自2003年第一颗立方体卫星升空以来,现在已有大约100颗在太空中运行。

但问题是,如果加上卫星的发射成本,每颗卫星实际上要花60万元人民币。

对此,MDIF希望借助美国航天局的支持,发射这150多颗卫星,不过即使美国航天局给它“打包折扣”,总花费也将超过9000万人民币,还不包括每年数百万元的维护和升级费用。

MDIF是一家媒体投资基金公司,从1995年成立至今近20年时间,运作过的最大投资项目也就1亿元左右,它如何来维持这样一个大项目?

就算MDIF在融资上不成问题,外联网技术也并不如想象般美好。

在立方体卫星将数据信息发送到地面电子设备的过程中,为了覆盖更广阔的地域面积,对抗链路损耗和信号衰减,需要功率足够大的信号发射装置。

但是,和大多数常规通信卫星一样,立方体卫星的能量来源是太阳能,即使按目前转换效率最好的太阳能电池板功率计算,其功率也只有3瓦左右,想要将信号直接发射到个人电子终端上,可能性微乎其微。

如果立方体卫星仅充当中继站,数据信息最终仍通过地面基站到达电子终端,那么卫星将只是现有网络的一个“无线路由器”而已。

事实上,在外联网之前,通过卫星接入互联网的方式并不罕见,在美国、新西兰等国的少数边远地区就有先例,不过由于使用常规通信卫星的月费高达6000元,普通人无法负担。更现实的热气球无线网络

与存在诸多障碍的外联网相比,谷歌的热气球无线网络项目或许更加现实。

这个项目由谷歌X实验室研发。在理念上,它和卫星无线网络并没有本质区别,只不过,无线信号收发载体换成了热气球。

这些热气球外形酷似水母,材质是聚乙烯泡沫,完全充气后高12米,宽15米,顶部降落伞可控制气球起降,方便进行维修和更换。

除了气球本身,整个热气球系统还有一个装载电子设备的小盒子,包括控制整个系统的电路板、电池和无线电天线,用于与其他气球以及地面网络天线通信。这套电子设备由气球上的太阳能电池板供电,4小时可充满1天飞行所需的100瓦电力。

热气球起飞后,漂浮在距地面20多公里的平流层中,作为移动无线网络基站在沿途发射信号。每个气球可为直径40公里的地面区域提供网络连接,网速达到目前3G网络水平。

和立方体卫星相比,热气球成本更低,其中最贵部件是那块1000元人民币左右的太阳能电池板。

在技术层面,和卫星无线网络一样,从地面基站发送网络信号到热气球上并不难,至于热气球发送网络信号到个人电子终端,由于太阳能电池板功率超过100瓦,气球的飞行高度也比卫星低,所以无线网络的信号强度的损耗问题更容易解决得多。

当然,这一项目也并非完美,地面用户目前想要使用这一无线网络,仍需要安装特殊的网络天线。

对谷歌来说,这项计划的另一个问题是,最终的服务提供者可能不会是谷歌。由于技术门槛并非高得离谱,再加上国家安全考虑,很多国家网络运营商有可能自己成为本国的热气球无线网络服务提供商。

比如,从2013年开始,巴西政府就已经在和本土一家电信公司以及巴西空间技术研究院合作,在巴西国内建设并测试类似的无线网络覆盖项目。

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